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La historia del futbol profesional en Minnesota

Por Gabriel Rios



El futbol no es precisamente un deporte que históricamente haya sido uno de los favoritos o de mayor aceptación en Minnesota. Sin embargo, el futbol profesional ha tenido una historia muy interesante que ha venido desarrollándose a pasos agigantados, principalmente en los últimos 8 años en las Ciudades Gemelas. Equipos como Kicks, Strikers, Thunder, Stars, y ahora los Loons, han marcado diferentes etapas de altibajos en un poco más de 42 años de profesionalismo en el futbol de Minnesota.


El futbol profesional llegó a Minnesota en 1976 cuando los Denver Dynamos se mudaron a las Ciudades Gemelas y se convirtieron en los Minnesota Kicks. El equipo que participaba en la North American Soccer League (NASL) pudo tener asistencias por alrededor de 45,000 aficionados. Pero esa situación no perduró por mucho tiempo y la asistencia disminuyó, no sólo con los Kicks sino en toda la liga, por lo que el equipo de Minnesota se retiró después de la temporada de 1981 con un récord de 104 victorias y 70 derrotas. Incluso en su último año, los Kicks obtuvieron un promedio de 16.600 aficionados por juego. El equipo llegó a los playoffs durante 6 años y jugó en la final del Soccer Bowl en 1976. Jugadores como Alan Merrick, Steve Lit, Tino Lettieri y Alan Willey se quedaron en la comunidad, ayudando a fortalecer los programas de futbol juvenil.


Tuvieron que pasar tres años para que el futbol llegara a Minnesota nuevamente. En 1984, los Fort Lauderdale Strikers se mudaron a Minnesota para jugar en la última temporada de la antigua NASL. El equipo llevó consigo a algunos de los ex jugadores de los Kicks y promedió una asistencia de 14,262 aficionados por juego. Después de que la liga se deshizo, el equipo se unió a la Major Indoor Soccer League en la siguiente temporada de otoño-invierno. Los Strikers jugaron cuatro temporadas y obtuvieron un récord ganador de 107 victorias y 97 derrotas.


Buzz Lagos y Tom Engstrom formaron en 1990 un equipo amateur llamado Minnesota Thunder el cual se hizo profesional 5 años después y se unió a la United Systems of Independent Soccer Leagues (USISL) en 1994. Los primeros años del Thunder tuvieron un gran éxito al igual que los anteriores equipos de futbol en Minnesota. Manny Lagos, Amos Magee y Tony Sanneh fueron tres jugadores cuyos nombres se dieron a conocer en la liga y en el medio futbolístico. Minnesota llegó a la final en 1995 y 1998 y ganó el campeonato en 1999.


Durante los siguientes años, el Thunder pasó de propietario en propietario y se trasladó desde el National Sports Center Stadium al estadio James Griffin de una high school en St. Paul. El equipo tuvo problemas de un año a otro, pero tuvo una destacada participación en la U.S. Cup en el 2005 derrotando a 3 equipos de la MLS antes de caer ante el Galaxy en Los Ángeles en las semifinales.

El equipo fue comprado nuevamente en el otoño de 2007 por Dean Johnson. Lamentablemente, el equipo sucumbió ante la recesión financiera del 2008 y después de muchas fallas financieras del propio Johnson, el Thunder se retiró después de 20 temporadas.


Para el otoño del 2009, cuando ya era evidente que Thunder ya no existía, el National Sports Center anunció que formaría un equipo para salvar el futbol profesional en Minnesota. Tres meses y cuatro días después de anunciar oficialmente que un equipo profesional jugaría en el National Sports Center en la United States Soccer Federation (USSF D-2 Pro League) para la temporada 2010, 11 jugadores del NSC Minnesota Stars ingresaron en el estadio Swangard en Burnaby, Canadá, para jugar contra los Vancouver Whitecaps. Una nueva etapa de la historia del futbol en Minnesota había comenzado.


Para la temporada 2011, los Stars anunciaron que ya no serían propiedad del National Sports Center sino de la propia North American Soccer League (NASL). La NASL se había comprometido a ser el propietario del equipo durante tres años hasta que se encontrara a un nuevo dueño. Después de una temporada de altibajos y con el presupuesto más bajo de la liga, algo a lo que los fanáticos del futbol profesional de Minnesota se habían acostumbrado, el equipo dirigido por Manny Lagos finalizó sexto en la general y se metió en los playoffs. Los Stars ganaron el trofeo de la NASL en el Soccer Bowl al ganar 3-1 sobre los Fort Lauderdale Strikers en casa y empatar 0-0 en el Lockhart Stadium en Fort Lauderdale en la vuelta.


El 9 de enero del 2012, el club anunció un nuevo nombre y logotipo. La parte de NSC del nombre se eliminó con el nuevo nombre siendo Minnesota Stars FC. Después de otra increíble temporada, que incluyó vencer al Real Salt Lake en la U.S. Cup, los Stars terminarían perdiendo en el juego por el campeonato de la NASL en los penales frente a los Tampa Bay Rowdies.


Muchos pensaron que los Stars habían jugado su último partido de futbol profesional, incluidos los jugadores en el vestuario después de perder en esa final del 2012. Pero el comisionado de la NASL David Downs se había reunido con el ex ejecutivo de United Healthcare, el Dr. Bill McGuire, y posteriormente el 8 de noviembre del 2012, se reveló que el propio Dr. McGuire, había comprado a los Minnesota Stars. Meses después el equipo sería renombrado por el del Minnesota United FC.


El miércoles, 25 de marzo del 2015, la Major League Soccer (MLS) anunciaba que el Minnesota United FC había recibido la oportunidad de ser un equipo de expansión que comenzaría a jugar en el 2018 y desde entonces la historia continua.

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